Epigenética II. ¿Cómo funciona?

Este es un tema importantísimo  en nuestras vidas. Puede ayudarnos a obtener respuesta a preguntas como:

¿Por qué el ambiente afectivo en que crecemos debe ser amoroso? ¿Por qué debemos cuidar nuestra nutrición, sobre todo el de las madres embarazadas? ¿Puede mi conducta afectar a los nietos que aún no han nacido? ¿Por qué debo aprender a controlar mi carácter? ¿De qué manera las toxinas, incluyendo la nicotina o el alcohol, pueden afectar futuras generaciones?

Para una introducción vaya aquí

Un repaso breve de biología molecular:

Todo organismo vivo está compuesto de células. Millones y millones de ellas. Cada célula nuestra, ya sea de la piel, del corazón, o del riñón tiene un núcleo, un citoplasma y una membrana. Un huevo de gallina es una célula gigante, siendo la yema el equivalente al núcleo, la clara al citoplasma y la membrana pegada al cascarón, la membrana celular.

Es muy hermoso ver los detalles de cómo funciona la célula. Parece mentira pero es así: dentro del núcleo de cada célula hay una doble tira larga de más de un metro de largo (el DNA) enrollada en forma de tirabuzón que se vuelve a enrollar para que pueda caber en el pequeñísimo núcleo. Esa tira contiene los genes, la información que nos dan los padres al nacer.

Esos genes guardan las cualidades que todos podrán ver (el fenotipo) como el tamaño, el color de la piel, del pelo y los ojos entre muchas otras características internas como probabilidades de padecer del corazón o de diabetes.

Con solamente rascarme, me saco miles de células de la piel. Una de ellas podría usarse para hacer un clon mío ya que las instrucciones, los genes, están en el núcleo.

Diferencia entre mutaciones y modificaciones epigenéticas del DNA 

¿Cómo son las instrucciones del DNA? Podemos comparar el DNA con una cadena que tiene eslabones de cuatro colores diferentes, verde (V), azul (A), rojo (R) y naranja (N). Las instrucciones son el orden en que están los eslabones en la cadena:

V-V-A-R-N-V-A-A-N-R podría ser una instrucción, un gen, un pedazo del DNA para la producción de la hormona oxitocina, la hormona encargada del apego en el amor. Un individuo con ese gen, produciría sin problemas la hormona y sería cariñoso.

Si en su familia ha ocurrido una mutación, el cambio de un eslabón por otro, ese gen, esa instrucción está incorrecta y el individuo no podría producir la oxitocina. La mutación podría ser una sustitución del tercer eslabón azul (A) por un rojo (R) digamos V-V-R-R-N-V-A-A-N-R el resto de la cadena permaneciendo igual. En esa familia pudiera haber individuos no muy cariñosos. (no ha sido comprobado científicamente)

Las mutaciones son serias y pasan de generación en generación a menos de que pueda insertarse el gen correcto por algunas de las técnicas usadas recientemente y que han sido muy poco exitosas.

En el caso de modificación epigenética, no hay mutación, no hay cambio de un color por otro, el orden permanece igual. Lo que sucede es que los colores se modifican al marcarlos. Digamos en lugar de rojo se convierte en marrón y esto causa que la célula no pueda leer bien ese gen, esa instrucción.

Supongamos que el bebé no es bien cuidado por los padres, crece en un ambiente hostil. En ese caso el gen es modificado marcando algunos de los eslabones, siguiendo con la analogía, añadiéndoles digamos una marca (*). Repito, el orden permanece igual.

Cuando la célula lee la instrucción (el gen) tiene dificultades con esa marca que se le añadió y el niño cuando crece no produce la oxitocina en la misma cantidad y tendrá  dificultades en sus relaciones personales, la hormona del apego: V-V-A-R*-N-V-A-A-N-R*.

Ese gen modificado puede permanecer por varias generaciones y causar problemas durante ese tiempo. En el caso de las mutaciones los problemas para quienes los padecen son para siempre.

Por supuesto en el DNA no hay colores. Lo que hay son moléculas que llamadas  Adenina, Timina, Guanina y Citosina. Es el orden de esas cuatro llamadas “bases” lo que determina una instrucción, un gen que puede tener diferente largo. Las modificaciones, la marca (*), puede ser un grupo llamado metilo CH3− que se pegan a las bases y las modifican haciendo que el gen no pueda leerse bien.

Lo que es sorprendente es que ese DNA modificado pueda pasar de generación en generación. Algo insospechado hace algunos años. Ese gen modificado aparece en el óvulo de la mujer o en el espermatozoide del hombre y en la fecundación puede aparecer en el embrión y por tanto en el bebé que al hacerse adulto y procrear lo hace con ese gen modificado. En animales esa modificación ha persistido en tres generaciones.

Si desea más información con un buen vídeo apriete aquí

Acerca de César

Profesor retirado de Bioquímica de la Universidad de Puerto Rico. Me encanta la ciencia, lo racional, junto con la parte llamada espiritual del ser humano. Encuentro en la Fe Bahá'í la paz y el entendimiento para la solución de muchos problemas personales y sociales. Me preocupa la situación social en general y especialmente la de Cuba.
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2 respuestas a Epigenética II. ¿Cómo funciona?

  1. Ileana dijo:

    Biologia molecular! Noooooooo! 🙂 es broma….me encanta!

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